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Le coronavirus menace un retour. Voici comment l’arrêter.

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Le coronavirus menace un retour. Voici comment l’arrêter.

Partout aux États-Unis et dans le monde, le coronavirus semble relâcher sa mainmise. La courbe mortelle des cas, des hospitalisations et des décès a déjà jailli, mais jamais elle n’a plongé aussi rapidement et aussi rapidement.

Est-ce donc cela? Est-ce le début de la fin? Après un an à avoir été frappé par des statistiques sombres et réprimandé pour avoir voulu un contact humain, de nombreux Américains estiment qu’une délivrance promise depuis longtemps est à portée de main.

Les Américains gagneront contre le virus et retrouveront de nombreux aspects de leur vie pré-pandémique, la plupart des scientifiques croient maintenant. Sur les 21 interviewés pour cet article, tous étaient optimistes que le pire de la pandémie est passé. Cet été, ont-ils dit, la vie pourrait redevenir normale.

Mais – bien sûr, il y a toujours un mais – les chercheurs craignent également que les Américains, si proches de la ligne d’arrivée, sous-estiment à nouveau le virus.

Jusqu’à présent, les deux vaccins autorisés aux États-Unis sont d’une efficacité spectaculaire, et après un démarrage lent, le déploiement de la vaccination prend de l’ampleur. Un troisième vaccin est susceptible d’être autorisé sous peu, ce qui viendra compléter l’approvisionnement du pays.

Mais il faudra de nombreuses semaines avant que les vaccinations ne fassent une brèche dans la pandémie. Et maintenant, le virus change de forme plus rapidement que prévu, évoluant vers des variantes qui peuvent en partie contourner le système immunitaire.

La dernière variante n’a été découverte à New York que cette semaine, et une autre version inquiétante se propage à un rythme rapide à travers la Californie. Les scientifiques affirment qu’une variante contagieuse découverte pour la première fois en Grande-Bretagne deviendra la forme dominante du virus aux États-Unis d’ici la fin du mois de mars.

Le chemin du retour à la normale est truffé d’inconnues: dans quelle mesure les vaccins empêchent-ils la propagation du virus; si les variantes émergentes restent suffisamment sensibles aux vaccins; et la rapidité avec laquelle le monde est immunisé, afin de stopper l’évolution future du virus.

Mais la plus grande ambiguïté est le comportement humain. Les Américains désespérés de la normalité peuvent-ils continuer à porter des masques et à se distancer de la famille et des amis? Combien de temps les collectivités peuvent-elles garder les entreprises, les bureaux et les écoles fermés?

Les décès liés à Covid-19 n’augmenteront probablement jamais aussi précipitamment que par le passé, et le pire est peut-être derrière nous. Mais si les Américains baissent la garde trop tôt – de nombreux États lèvent déjà les restrictions – et si les variantes se répandent aux États-Unis comme ailleurs, un autre pic de cas pourrait bien arriver dans les semaines à venir.

Les scientifiques l’appellent la quatrième vague. Les nouvelles variantes signifient «nous sommes essentiellement confrontés à une pandémie au sein d’une pandémie», a déclaré Adam Kucharski, épidémiologiste à la London School of Hygiene and Tropical Medicine.

Les baisses sont réelles, mais elles masquent des tendances inquiétantes.

Les baisses sont réelles, mais elles masquent des tendances inquiétantes.

Les États-Unis ont maintenant enregistré 500 000 décès au milieu de la pandémie, une étape terrible. Mercredi matin, au moins 28,3 millions de personnes ont été infectées.

Mais le taux de nouvelles infections a chuté de 35% au cours des deux dernières semaines, selon une base de données maintenue par le New York Times. Les hospitalisations ont diminué de 31% et les décès de 16%.

Pourtant, les chiffres sont toujours aux plus hauts horribles de novembre, ont noté les scientifiques. Au moins 3 210 personnes sont mortes de Covid-19 rien que mercredi. Et rien ne garantit que ces taux continueront de baisser.

«Un nombre très, très élevé de cas n’est pas une bonne chose, même si la tendance est à la baisse», a déclaré Marc Lipsitch, épidémiologiste au Harvard T.H. École de santé publique Chan à Boston. “Prendre le premier indice d’une tendance à la baisse comme raison de rouvrir est la façon dont vous obtenez des chiffres encore plus élevés.”

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À la fin de novembre, par exemple, la gouverneure Gina Raimondo du Rhode Island a limité les rassemblements sociaux et certaines activités commerciales dans l’État. Huit jours plus tard, les cas ont commencé à décliner. La tendance s’est inversée huit jours après la levée de la pause de l’État le 20 décembre.

La dernière retraite du virus au Rhode Island et dans la plupart des autres États, selon les experts, résulte d’une combinaison de facteurs: un nombre croissant de personnes immunisées contre le virus, soit d’avoir été infectées, soit de se faire vacciner; changements de comportement en réponse aux poussées d’il y a quelques semaines; et un soupçon de saisonnalité – l’effet de la température et de l’humidité sur la survie du virus.

Les régions du pays qui ont connu d’énormes poussées d’infection, comme le Montana et l’Iowa, peuvent être plus proches de l’immunité collective que d’autres régions. Mais l’immunité patchwork ne peut à elle seule expliquer les déclins dans une grande partie du monde.

Les vaccins ont d’abord été lancés aux résidents des maisons de soins infirmiers et aux personnes âgées, qui sont les plus exposées au risque de maladie grave et de décès. Cela peut expliquer en partie la baisse actuelle des hospitalisations et des décès.

Mais les jeunes sont les moteurs de la propagation du virus et la plupart d’entre eux n’ont pas encore été vaccinés. Et l’essentiel de l’approvisionnement mondial en vaccins a été acheté par des pays riches, qui ont amassé un milliard de doses de plus que nécessaire pour vacciner leurs populations.

La vaccination ne peut pas expliquer pourquoi les cas chutent, même dans les pays où peu d’entre eux ont été vaccinés. Selon les scientifiques, le principal facteur contribuant à la forte baisse des infections est quelque chose de plus banal: un changement de comportement.

Les dirigeants aux États-Unis et ailleurs ont intensifié les restrictions communautaires après les pics de vacances. Mais les choix individuels ont également été importants, a déclaré Lindsay Wiley, experte en droit de la santé publique et en éthique à l’Université américaine de Washington.

«Les gens changent volontairement de comportement lorsqu’ils voient leur hôpital local être durement touché, lorsqu’ils entendent parler d’épidémies dans leur région», a-t-elle déclaré. “Si c’est la raison pour laquelle les choses s’améliorent, alors c’est quelque chose qui peut aussi être inversé assez rapidement.”

La courbe descendante des infections avec le coronavirus d’origine masque une augmentation exponentielle des infections avec B.1.1.7, la variante identifiée pour la première fois en Grande-Bretagne, selon de nombreux chercheurs.

«Nous voyons vraiment deux courbes épidémiques», a déclaré Ashleigh Tuite, un modélisateur de maladies infectieuses à l’Université de Toronto.

On pense que la variante B.1.1.7 est plus contagieuse et plus mortelle, et elle devrait devenir la forme prédominante du virus aux États-Unis d’ici la fin mars. Le nombre de cas avec la variante aux États-Unis est passé de 76 dans 12 États au 13 janvier à plus de 1 800 dans 45 États maintenant. Les infections réelles peuvent être beaucoup plus élevées en raison des efforts de surveillance insuffisants aux États-Unis.

Soutenus par la baisse des taux dans l’ensemble, cependant, les gouverneurs lèvent les restrictions à travers les États-Unis et sont soumis à d’énormes pressions pour rouvrir complètement. Dans ce cas, B.1.1.7 et les autres variantes risquent d’exploser.

«Tout le monde est fatigué et tout le monde veut que les choses s’ouvrent à nouveau», a déclaré le Dr Tuite. “Se plier à la pression politique en ce moment, quand les choses vont vraiment dans la bonne direction, va finir par nous coûter cher à long terme.”

Une autre vague peut arriver, mais elle peut être minimisée.

Une autre vague peut arriver, mais elle peut être minimisée.

Dans la perspective de la fin mars ou avril, la majorité des scientifiques interrogés par le Times ont prédit une quatrième vague d’infections. Mais ils ont souligné que ce n’est pas une poussée inévitable, si les responsables gouvernementaux et les particuliers maintiennent leurs précautions pendant quelques semaines de plus.

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Une minorité d’experts étaient plus optimistes, affirmant qu’ils s’attendaient à des vaccins puissants et à un déploiement en expansion pour arrêter le virus. Et quelques-uns ont pris la voie du milieu.

«Nous sommes à ce carrefour, où cela pourrait bien ou mal tourner», a déclaré le Dr Anthony Fauci, directeur de l’Institut national des allergies et des maladies infectieuses.

Les vaccins se sont avérés plus efficaces que quiconque aurait pu l’espérer, empêchant jusqu’ici de graves maladies et la mort de presque tous les receveurs. À l’heure actuelle, environ 1,4 million d’Américains sont vaccinés chaque jour. Plus de 45 millions d’Américains ont reçu au moins une dose.

Une équipe de chercheurs du Fred Hutchinson Cancer Research Center de Seattle a tenté de calculer le nombre de vaccinations nécessaires par jour pour éviter une quatrième vague. Dans un modèle achevé avant l’apparition des variantes, les scientifiques ont estimé que la vaccination d’un million d’Américains par jour limiterait l’ampleur de la quatrième vague.

«Mais les nouvelles variantes ont complètement changé cela», a déclaré le Dr Joshua T. Schiffer, un spécialiste des maladies infectieuses qui a dirigé l’étude. «C’est tout simplement très difficile sur le plan scientifique – le terrain change très, très rapidement.»

Natalie Dean, biostatisticienne à l’Université de Floride, s’est décrite comme «un peu plus optimiste» que de nombreux autres chercheurs. «Nous serions stupides de sous-vendre les vaccins», a-t-elle déclaré, notant qu’ils sont efficaces contre la variante B.1.1.7 à propagation rapide.

Mais le Dr Dean s’inquiète des formes du virus détectées en Afrique du Sud et au Brésil qui semblent moins vulnérables aux vaccins fabriqués par Pfizer et Moderna. (Mercredi, Johnson & amp; Johnson a rapporté que son vaccin était relativement efficace contre la variante trouvée en Afrique du Sud.)

Une cinquantaine d’infections avec ces deux variantes ont été identifiées aux États-Unis, mais cela pourrait changer. En raison des variantes, les scientifiques ne savent pas combien de personnes infectées et rétablies sont désormais vulnérables à la réinfection.

L’Afrique du Sud et le Brésil ont signalé des réinfections avec les nouvelles variantes chez des personnes qui s’étaient rétablies d’infections avec la version originale du virus.

«Cela rend beaucoup plus difficile de dire:« Si nous devions arriver à ce niveau de vaccination, nous serions probablement OK », a déclaré Sarah Cobey, biologiste évolutionniste à l’Université de Chicago.

Pourtant, la plus grande inconnue est le comportement humain, ont déclaré des experts. La forte baisse des cas peut maintenant conduire à une complaisance à propos des masques et de la distanciation, et à une levée totale des restrictions sur les repas en salle, les événements sportifs et plus encore. Ou non.

«La plus grande leçon que j’ai apprise pendant la pandémie est que la modélisation épidémiologique a du mal à faire des prévisions, car elle dépend en grande partie de facteurs comportementaux humains», a déclaré Carl Bergstrom, biologiste à l’université de Washington à Seattle.

Compte tenu des augmentations de contrepoids des vaccinations et des variantes, ainsi que de la forte probabilité que les gens cessent de prendre des précautions, une quatrième vague est très probable ce printemps, ont déclaré la majorité des experts au Times.

Kristian Andersen, virologue au Scripps Research Institute de San Diego, a déclaré qu’il était convaincu que le nombre de cas continuerait de baisser, puis de plafonner dans environ un mois. Après la mi-mars, la courbe dans les nouveaux cas basculera à nouveau à la hausse.

Du début à la mi-avril, «nous allons commencer à voir les hospitalisations augmenter», a-t-il déclaré. “C’est juste une question de combien.”

L’été se sentira à nouveau comme l’été, en quelque sorte.

Malgré les incertitudes, les experts prévoient que la dernière poussée s’atténuera aux États-Unis au début de l’été. Si l’administration Biden peut tenir sa promesse d’immuniser tous les adultes américains d’ici la fin de l’été, les variantes ne devraient pas être à la hauteur des vaccins.

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Combinez la vaccination avec l’immunité naturelle et la tendance humaine à aller à l’extérieur alors que le temps se réchauffe, et «ce n’est peut-être pas exactement l’immunité du troupeau, mais c’est peut-être suffisant pour prévenir toute épidémie de grande ampleur», a déclaré Youyang Gu, un data scientist indépendant, qui a créé certains des les modèles les plus prémonitoires de la pandémie.

Les infections continueront de chuter. Plus important encore, les hospitalisations et les décès tomberont à des niveaux négligeables – suffisamment, espérons-le, pour rouvrir le pays.

«Parfois, les gens perdent la vision du fait que les vaccins empêchent l’hospitalisation et la mort, ce qui est vraiment ce dont la plupart des gens se soucient», a déclaré Stefan Baral, épidémiologiste à la Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health.

Même si le virus commence à s’évanouir, les gens peuvent encore avoir besoin de porter des masques dans les lieux publics et de maintenir une distance sociale, car un pourcentage important de la population – y compris les enfants – ne sera pas vacciné.

«En supposant que nous gardons un œil sur les choses l’été et que nous ne devenions pas fous, je pense que nous pourrions nous attendre à un été qui semble plus normal, mais avec un peu de chance, d’une manière plus surveillée que l’été dernier, »A déclaré Emma Hodcroft, épidémiologiste moléculaire à l’Université de Berne en Suisse.

Imaginez: des groupes de personnes vaccinées pourront se réunir pour des barbecues et jouer à des rendez-vous, sans craindre de s’infecter. Les plages, les parcs et les terrains de jeux seront remplis de personnes sans masque. Les repas à l’intérieur reviendront, ainsi que les cinémas, les pistes de bowling et les centres commerciaux – bien qu’ils puissent encore nécessiter des masques.

Le virus continuera à circuler, mais son ampleur dépendra en partie de la manière dont les vaccins préviennent non seulement la maladie et la mort, mais aussi la transmission. Les données sur la question de savoir si les vaccins arrêtent la propagation de la maladie sont encourageantes, mais il est peu probable que la vaccination bloque complètement la transmission.

«Ce n’est pas zéro et ce n’est pas 100 – exactement où ce nombre sera important», a déclaré Shweta Bansal, un modélisateur de maladies infectieuses à l’université de Georgetown. «Il faut que ce soit sacrément élevé pour que nous puissions nous en sortir en vaccinant tout ce qui se trouve en dessous de 100% de la population, alors c’est certainement quelque chose que nous surveillons.

À long terme – disons, dans un an, lorsque tous les adultes et enfants aux États-Unis qui veulent un vaccin les auront reçus – ce virus sera-t-il enfin derrière nous?

Tous les experts interrogés par le Times ont dit non. Même après l’immunisation de la grande majorité de la population américaine, le virus continuera d’apparaître en grappes, profitant des poches de vulnérabilité. Dans quelques années, le coronavirus pourrait être une gêne, circulant à de faibles niveaux, provoquant des rhumes modestes.

De nombreux scientifiques ont déclaré que leur plus grande inquiétude après la pandémie était que les nouvelles variantes pourraient s’avérer beaucoup moins sensibles aux vaccins. Des milliards de personnes dans le monde resteront sans protection et chaque infection donne au virus de nouvelles opportunités de muter.

«Nous n’aurons pas de vaccins inutiles. Nous pourrions avoir un peu moins de bons vaccins que nous n’en avons actuellement », a déclaré Andrew Read, microbiologiste évolutionniste à la Penn State University. «Ce n’est pas la fin du monde, car nous avons de très bons vaccins en ce moment.»

Pour l’instant, chacun de nous peut aider en continuant d’être prudent pendant encore quelques mois, jusqu’à ce que la courbe s’aplatisse définitivement.

“Accrochez-vous un peu plus longtemps”, a déclaré le Dr Tuite. “Il y a beaucoup d’optimisme et d’espoir, mais je pense que nous devons être préparés au fait que les prochains mois risquent de continuer à être difficiles.”

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